El chocolate, un gran aliado de la salud


CAYETANO GUTIÉRREZ PÉREZ. Catedrático de Física y Química, divulgador científico, escritor, y conferenciante. (disfrutalaciencia@ono.com, @disfrutalacienc)

Por CAYETANO GUTIÉRREZ PÉREZ.
Catedrático de Física y Química, divulgador científico, escritor, y conferenciante. (disfrutalaciencia@ono.com, @disfrutalacienc)


El chocolate esconde grandes y maravillosos secretos que nos ayudarán a mantener una buena salud (produce bienestar y estimula el cerebro, es eficaz contra la caries, adelgaza; bueno para el corazón, antiinflamatorio, afrodisíaco…). Además, sorprenderá ¿cómo evitar las peleas a base de bombones de chocolate? Por último, aclararemos qué chocolate debemos tomar, si es un buen sustituto del sexo, y si existe relación entre el consumo de chocolate y el número de premios Nobel en un país. Tras esta información, si ya es adicto al chocolate, aún lo será más, garantizado, y si no lo había probado, cosa que dudo, a partir de ahora, disfrutará de su placentero sabor y sus enormes beneficios sobre su salud.

El chocolate produce bienestar y estimula el cerebro

Daniele Pionelli, del Instituto de Neurociencias de San Diego (EE.UU.), descubrió en 1966 que el chocolate contiene otra sustancia llamada anandamida, relacionada con la sensación de bienestar, que guarda un enorme parecido con uno de los ingredientes de la marihuana. El chocolate también contiene cafeína, que tiene un efecto estimulante en el cerebro, y ácido oxálico que tiene el inconveniente de reaccionar con el calcio formando oxalato cálcico, que impide la absorción del calcio en el proceso digestivo. De ahí, que no se recomiende añadir chocolate a la leche de los niños en etapa de crecimiento, para que puedan asimilar todo el calcio que necesitan.

El consumo de chocolate puede provocar cierta dependencia, debido a que permite producir sustancias psicoestimulantes, muy recomendables para personas fatigadas y estresadas, que producen una sensación de felicidad. Pero, como con cualquier alimento, los excesos son malos, por lo que tomado con moderación puede ser muy beneficioso para la salud.chocolate2

Como dato curioso, señalaremos que los indígenas kuna, de Panamá, beben unas 40 tazas de chocolate por semana, y, sorprendentemente, apenas sufren hipertensión, ni sobrepeso, ni demencia senil, y la incidencia de infarto, cáncer y diabetes es un 10 % inferior al que presenta la sociedad norteamericana. El Dr. Norman Hollenberg, investigador de la Escuela de Medicina de la Universidad de Harvard (EE. UU.), cree que la clave de la salud de los kunas está en el chocolate que consumen.

Cristóbal Colón fue el primer europeo que conoció el árbol del cacao, cuando en 1502 fue obsequiado en Guanaja, Honduras, con una especie de almendras que usaban como moneda los indígenas. Durante los siglos XVII y XVIII, nacieron en Europa y EE.UU. las primeras fábricas de chocolate de la historia. En nuestro país, la primera factoría chocolatera está datada en Barcelona en 1780. Cada español consume 3,5 kg/año, una cantidad realmente baja si la comparamos con la media de otros países europeos que superan los 9 kg de media al año.

El chocolate es eficaz contra la caries

Un estudio del “Department of Comprehensive Dentistry” (University of Texas Health Science Center at San Antonio, USA), presentado en el congreso anual de 2013, de la Asociación de Dentistas Americanos (ADA), titulado “Remineralization of Artificial Enamel Lesions by Theobromine”, destacó que una nueva pasta de dientes que contiene teobromina, un extracto natural de cacao, era más eficaz contra la caries que la pasta de dientes con flúor. Este dentífrico con teobromina reparaba y remineralizaba mejor la dentina, la principal materia de la que están compuestos los dientes, debajo del esmalte. La teobromina también endurecía y fortalecía el esmalte frente a los ácidos que lo atacan y provocan caries.

El chocolate adelgaza

Beatrice Golomb y sus colegas médicos de la Universidad de San Diego, en EE. UU., en 2012, comprobaron que los consumidores habituales tienen un índice de masa corporal más bajo que los que no son tan aficionados al cacao, incluso cuando apenas hacen ejercicio. Además, si lo tomamos a primera hora de la mañana, puede ayudarnos a perder hasta 7 kg más en un plazo de 32 semanas, como han demostrado investigadores de la Universidad de Tel Aviv, en Israel.chocolate4-comer

Por otra parte, en octubre de 2013, el gabinete de comunicación de la Universidad de Granada publicó la noticia “Un estudio demuestra que, cuanto más chocolate comemos, menor es nuestro nivel de grasa corporal“, haciendo referencia al trabajo titulado Association between chocolate consumption and fatness in European adolescents“, publicado, ese mismo mes, en la revista Nutrition. (http://is.gd/KjUsoQ). Según el estudio los adolescentes europeos que comen 1,3 kg de chocolate al mes (42,6 g al día) están más delgados que los que comen menos.

¿Es bueno para el corazón el chocolate?

El chocolate contiene flavanoles, que son unos polifenoles que, consumidos en gran cantidad, mejoran la vista y nos hacen más inteligentes (http://is.gd/YDTd9v). Sus efectos son visibles a partir del consumo diario de 35 gramos de chocolate negro, que contiene 720 mg de flavanol. Tomando cada día al menos 10 g de chocolate negro rico en flavanoles, los vasos sanguíneos se dilatarán mejor (vasodilatación), y se reducirá el riesgo de tener problemas de corazón, empezando a notar su efecto a las 12 semanas. Por otra parte, los flavanoles del cacao ayudan a mantener la elasticidad de los vasos sanguíneos, lo que contribuye a un flujo sanguíneo normal (http://is.gd/WhSgBo).

¿Es antiinflamatorio el chocolate?

Según el Proyecto Moli-sani, el chocolate negro tiene un efecto antiinflamatorio, lo que disminuye el riesgo de sufrir enfermedades del corazón, porque la inflamación crónica en el organismo incrementa el riesgo de arterioesclerosis. Los investigadores han comprobado que las personas que consumen chocolate negro, de forma regular y moderada, tienen un nivel mucho menor de proteína C reactiva en la sangre. La elevación en la sangre de las concentraciones de esta proteína es un marcador biológico de inflamación. En este estudio (http://is.gd/ILczRV) las personas que habían tomado chocolate negro experimentaron una disminución del nivel de proteína “C reactiva” del 17 %, un porcentaje suficiente para reducir en un tercio el riesgo de enfermedad del corazón en las mujeres y en un cuarto en los hombres.

Y es que en el año 2009, un estudio realizado por Nestlé sobre el “Chocolate negro intenso” (con un 74 % de cacao), se puso de manifiesto que tomar 40 g de chocolate al día durante dos semanas disminuiría el nivel de cortisol, la hormona del estrés, entre los participantes. Eso explicaría los efectos del chocolate a la hora de reducir la ansiedad.

¿Es realmente afrodisiaco el chocolate?

El poder afrodisíaco del chocolate se debe a que contiene una sustancia llamada teobromina, que, además de ser relajante, dilata los vasos sanguíneos, provocando un aumento del placer en determinadas zonas del cuerpo. La teobromina puede ser dañina para los animales pequeños; por eso, los veterinarios recomiendan no darle chocolate a las mascotas, ya que, en ciertas cantidades, puede ser tóxico para ellas.

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El chocolate es afrodisíaco

¿Se pueden evitar las peleas a base de bombones de chocolate?

En el Reino Unido, se llevó a cabo una experiencia muy curiosa, para evitar las peleas, dado que en algunas discotecas existía un elevado número de peleas, cuando cerraban por las noches. Para ello, distribuyeron bombones de chocolate entre los asistentes cuando se marchaban, con lo que disminuyó la violencia, debido, fundamentalmente, a tres razones:

chocolate6-loveEl chocolate alivia el cansancio, hace que se sienta bien y produce una sensación de tranquilidad placentera

Primera: El chocolate aporta azúcar que ayuda al cerebro a combatir la sensación de cansancio.

Segunda: El chocolate incluye una endorfina, la feniletilamina, conocida como la molécula del amor, porque la tienen todos los enamorados, que les hace sentirse bien, evitando las peleas, ya que esta endorfina estimula la secreción de sustancias de naturaleza opiácea.

Según la investigación llevada a cabo por el Dr. David Lewis, de la Universidad de Sussex (Inglaterra), comer chocolate tiene efectos placenteros similares a los de un beso, pero que duran mucho más. El chocolate contiene feniletilamina, un neurotransmisor que estimula el sistema límbico y provoca una sensación de euforia similar a la del amor. Quienes comen chocolate, mantienen esa sensación de euforia cuatro veces más tiempo que en quienes acaban de dar un beso. Este estudio realizado en Inglaterra, fue publicado por la BBC News, el 16-4-2007 (Chocolate ‘better than kissing).

Tercera: El chocolate suministra un aminoácido llamado triptófano que el cerebro transforma en serotonina (neurotransmisor que produce una sensación de tranquilidad y sedación placentera, ya que unos niveles de triptófano o serotonina bajos producen tristeza, depresión e insomnio, ansiedad, irritabilidad, migrañas…). Este triptófano también se encuentra en otros alimentos como huevos, leche, almendras, cereales integrales, avena, dátiles, semillas de sésamo, garbanzos, pipas de girasol, pipas de calabaza, plátanos, peras, ciruelas, pasas, lechugas y los cacahuetes. Está comprobado que el triptófano produce serotonina y melatonina (esta última responsable también de la regulación del sueño y el placer). Por cierto, los niveles de melatonina comienzan a disminuir a partir de los 55 años; por eso, a partir de los 55 años se duermen menos horas, lo que se puede paliar tomando alimentos que contengan triptófano, que le permitirá a nuestro cuerpo obtener melatonina y poder dormir más horas. Vemos, por tanto, que el chocolate también es un antidepresivo, antiansiolítico, y somnífero natural, debido al triptófano que contiene. Si se siente deprimido, o duerme mal, un poco de chocolate le beneficiará, y no tiene los efectos secundarios de los medicamentos antidepresivos.

¿Qué chocolate debemos tomar?

El mejor chocolate para la salud es aquel que cuenta con un alto porcentaje de cacao, ya que no sólo contiene más flavanoles, sino también menos azúcar. Si es posible, elija un chocolate con un 70 % de cacao, aunque un 60 % ya estaría bien. El chocolate con leche también contiene flavanoles.

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Elija entonces un chocolate con un 70 % de cacao, aunque un 60 % ya estaría bien

En cambio, resulta fundamental evitar el chocolate blanco, porque no contiene cacao, sino grasa de cacao (a la que, para que suene más bonito, se la denomina manteca de cacao), o peor aún, materias grasas de la leche. El chocolate blanco es un subproducto industrial de gama baja creado por Nestlé en los años 30 para dar salida a los excedentes de manteca de cacao y, hoy en día, a los excedentes de grasas lácteas, que son todavía más baratas.

¿Es el chocolate un buen sustituto del sexo?

Una de las leyendas urbanas más frecuentes es que el chocolate es un buen sustituto del sexo. Y así lo es, como lo demuestra el resultado de una encuesta realizada en Reino Unido, que concluye que el 52 % de las mujeres británicas prefieren el chocolate al sexo. ¿Pero cuál podría ser la explicación científica de este hecho? El chocolate contiene una sustancia excitante llamada teobromina, que es un alcaloide, al igual que la teofilina (del té), y la cafeína (del café). Además, como hemos dicho anteriormente, contiene triptófano, que da lugar a la serotonina, un neurotransmisor que tiene que ver con la con la sensaciones gratificantes, y la etilfenilamina (sustancia que se produce cuando estamos enamorados). Pero también contaene anandamida, que es un neurotransmisor que imita los efectos de los compuestos psicoactivos presentes en el cannabis, que desempeña una actividad importante en la concreción de la memoria y en sensaciones tales como el hambre, patrones de sueño y alivio del dolor.

Con este cóctel de componentes estimulantes, no es de extrañar que esa mezcla de sustancias tan potentes generen unas sensaciones muy placenteras en las personas que consumen chocolate. Conviene recordar que la cáscara del cacao, del que se extrae el chocolate, contiene sustancias afrodisíacas, que elevan la libido, producen erecciones más prolongadas y relaciones sexuales más satisfactorias. Existen estudios que han demostrado que las mujeres que consumen, a diario, chocolate muestran niveles más altos de deseo que el resto de las mujeres. Por eso, es aconsejable que las mujeres tomen chocolate en la semana anterior a su período, para compensar la disminución de la libido femenina, que se produce en esas fechas.

¿Existe relación entre el consumo de chocolate y el número de premios Nobel en un país?

En octubre de 2012 se publicó un artículo en la revista New England Journal of Medicine, que relacionaba el consumo anual per cápita de chocolate en un país con el número de ganadores de un Premio Nobel. Como es obvio, este resultado no implica que haya una relación de causalidad entre tomar chocolate y recibir un Nobel, aunque haya estudios que prueban que el consumo de chocolate mejora las funciones cognitivas.

Según Franz Messerli, investigador de la Universidad de Columbia (EE.UU.) y autor del estudio, existen numerosas evidencias de que los flavonoides del té verde, vino tinto y chocolate ayudan a frenar o incluso revertir el deterioro mental vinculado a la edad. Para ello comparó en 23 países el consumo per cápita de chocolate con el número de Premios Nobel. Y los datos desvelaron una fuerte correlación, con Suecia a la cabeza en consumo de chocolate (6,4 kg de chocolate/persona/año) y laureados con el Nobel, por cada 10 millones de habitantes, seguida de EE.UU., Holanda, Irlanda, Francia, Bélgica y Alemania. A la cola de la lista se sitúan China, Japón y Brasil.

Messerli recogió en la siguiente gráfica el resultado de su estudio, en su artículo (Franz H. Messerli, “Chocolate Consumption, Cognitive Function, and Nobel Laureates”, New Engl. J. Med 1562–1564, 2012).chocolate8-consumo

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Por otra parte, un artículo de Beatrice A. Golomb, titulado “Lab life: Chocolate habits of Nobel prizewinners”, (Vida Lab: Hábitos de chocolate de premios Nobel), y publicado en la revista Nature (499: 409, 25 Jul 2013), recogía la opinión de 23 laureados con el Nobel, sobre consumo de chocolate y premios Nobel. Pues bien, todos opinan que no hay fundamentación científica alguna que demuestre dicha relación. Sin embargo, curiosamente el 43 % de los Premios Nobel toma chocolate al menos dos veces a la semana, mientras que sólo lo hace el 25 % de los 237 científicos sin Nobel consultados.chocolate10


Algunas referencias bibliográficas:

  • Beatrice A. Golomb, et. al., 2012, “Association Between More Frequent Chocolate Consumption and Lower Body Mass Index,” 26-3-2012, Revista JAMA, Arch Intern Med. 172: 519-521, 2012.
  • BT Amaechi, N Porteous, K Ramalingam, 2013, “Remineralization of artificial enamel lesions by theobromine” (https://goo.gl/kRMJIO).
  • Cuenca-García M1, Ruiz JR2, et. al., 2014, “Association between chocolate consumption and fatness in European adolescents”, febrero-2014 (https://goo.gl/5uqCik).
  • Gutiérrez Pérez, C., 2007, Fisiquotidianía, la física de la vida cotidiana, 2ª Edición, Edita Academia de Ciencias de la Región de Murcia. Murcia (https://goo.gl/Gx1ivK).